Din varukorg är tom!

Liverpool-och Manchester City-backarna håller nyckeln i det övre

Det handlar om fullbackar men idag handlar det alltid om fullbackarna. Från en taktisk synpunkt söndags möte mellan Liverpool och Manchester City kommer sannolikt att lösas av Trent Alexander-Arnold mot Aymeric Laporte och Andy Robertson mot Kyle Walker - och om inte så kommer det att bero på att Pep Guardiola valt att inte ta på den kampen. Jack Charltons observation efter 1994 års VM att fullbacken hade blivit den viktigaste positionen på planen verkar klokare på dagen.
 
Fullbackar, Louis van Gaal insisterar, är nyckeln till Guardiola. Den största skillnaden mellan fotbollen han praktiserat med Guardiola i hans mittfält i Barcelona i slutet av 90-talet och som spelades av City nu, sa han i en intervju för The Barcelona Legacy, "är det många gånger han har två backbacks i framför de centrala försvararna. Guardiola tar stor risk och det är därför han kan förlora. Utrymmet bakom är för stort för de centrala försvararna och han har inte så snabba centrala försvarare.
 
"Jag har alltid haft det så att vänsterbacken måste klämma när den rätta fullbacken går upp. Problemet [för Guardiola] är att utrymmet bakom försvaret blir större. Du kan utnyttja det när du har enskilda spelare som kan spela under Manchester Citys tryck. Liverpool gjorde det - ett pass till Salah eller Firmino och då är de borta. "
 
Detta förklarar stadens uppenbara paradox som medger de minsta målen i ligan förra säsongen och ändå ibland - i synnerhet två gånger vid Anfield mot Liverpool, i andra halvlek hemma mot Manchester United och ibland i Champions League borta i Shakhtar och i båda matcher mot Maurizio Sarris Napoli-utseende defensivt misstänkt. De kväver motståndare genom att hålla bollen från dem men kan kämpa mot motståndare som inte är överväldigade av pressen.
 
Guardiola har enligt uppgift arbetat med former och nya spelmönster när han söker ytterligare framsteg i Champions League, men lite i gruppspelet hittills tyder på att problemen har lösts. Lyon förvirrade staden genom att trycka på dem och tvinga dem till misstag; Hoffenheim attackerade de välkända sårbarheterna mellan centrala försvarare och fullbackarna.
 
Det var förmodligen en medvetenhet om den potentiella bristen som ledde Guardiola förra säsongen att lämna Raheem Sterling och utplacera Ilkay Gündoğan i en utdragen roll till höger i den första delen av Champions League-semifinalen. Det skulle skydda Walker och hjälpa City att hålla bollen och styra spelet för att förhindra att Liverpool genererar huvudet av raseri som hade tagit tre mål på nio minuter i ligaspelen på Anfield tre månader tidigare.
 
Den typen av förändring är ett Guardiola-drag, en styrka som kan bli en svaghet. En del av hans geni är hans ständiga flexibilitet och hans vilja att anpassa sig, men det finns tillfällen när han verkar överväga saker. Han kommer att vara medveten om att Jürgen Klopp är den enda tränaren han har mött i mer än tre tillfällen, som har en positiv rekord mot honom och det kan leda till en förändring.
 
Om det finns en, kommer det sannolikt att komma i mittfältet, om bara på grund av bristen på alternativ att spela som vänster vinge. Med Benjamin Mendy och Fabian Delph skadade är den mest sannolika kandidaten att spela på vänster om försvaret Laporte. Det är en sak att trycka en mobil central försvarare till tjänst som en vänsterback, en annan för att få honom att spela som en vinge. Det finns möjlighet att använda Leroy Sané som en vinge-back men även för Guardiola som förmodligen är för djärv ett steg.